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Un libro electrónico o eBook es un libro en formato digital especialmente adaptado para poderse leer en un dispositivo de lectura específico. Como ha ocurrido en tantas otras ocasiones no existe un estándar único, si bien si hay un estándar recomendado, y los libros pueden adquirirse en distintos formatos.

La principal diferencia entre un libro electrónico y otros formatos que no deben considerarse libros electrónicos, como el PDF preparado para impresión, es que el texto debe fluir dejando de existir el concepto de página. Un libro electrónico debe ser un continuo de texto que fluye y se ajusta a la pantalla, respetando la maquetación y estilos, independientemente del tamaño y fuentes que se utilicen en cada momento (los dispositivos de lectura permiten cambiar el tipo de fuente de letra y el tamaño de la misma ajustándose a las necesidades de visión y de preferencias de cada usuario).

Un libro electrónico está formado por una estructura de archivos que deben de seguir unas pautas en la forma de describir los distintos elementos y en la forma de estructurarlos. El idpf (Intenational Digital Publishing Forum) predecesor del Open eBook Forum. OEBF (Open eBook Forum) marca cuáles son los estándares y reglas que deben seguir los libros electrónicos para estar bien formados.

La estructura a grandes es la que se puede ver en la siguiente gráfica:

Estructura de un eBook

Estándares abiertos

El idpf (Intenational Digital Publishing Forum) propone tres estándares abiertos para la creación de libros electrónicos:

 

OPS: Open Publication Structure, Estructura de Publicación Abierta

OPF: Open Packaging Format, Formato de Empaquetado Abierto

OCF: Open Container Format, Formato de Contenedores Abiertos

 

El OPS: es un estándar que marca cómo deben definirse las distintas estructuras de un libro y la relación entre ellas, así como la definición de etiquetas estándares para su uso.

El OCF: es un estándar que marca como deben definirse los contenedores (las estructuras que contienen los contenidos del libro y sus elementos relacionados) y cómo deben relacionarse entre ellos.

El OPF: es el estándar que marca el idpf (Intenational Digital Publishing Forum) para la definición de la estructura que debe tener un libro electrónico de empaquetado abierto, como es el caso de los epub (el formato más extendido hoy en dia). Empaquetado abierto quiere decir que puede ser comprimido en un solo archivo utilizando un software abierto que permita su desempaquetado de forma natural, como por ejemplo utilizando métodos de comprensión y empaquetado conocidos, de fácil acceso y abiertos como el zip o el arj.

La TOC: (Table of Content, Tabla de contenidos) define la estructura del libro desde el punto de vista de contenidos, tanto el índice que lo forma como la estructura y secuencia de lectura.

Los contenidos: Los contenidos son el texto que forma el propio libro, dividido en archivos que marcan cada una de las partes, capítulos o divisiones. Deben estar construidos mediante la utilización de etiquetas, (contenido etiquetado), que definan cuáles son sus estilos. Es decir, el texto no debe contener cómo se va a mostrar luego directamente sino que debe contener etiquetas que definan a que estilo pertenece. Posteriormente las hojas de estilo definirán cómo se muestran esos contenidos en el dispositivo de lectura. El cómo, color, fuente, tamaño, etc. no está vinculado al texto sino al estilo. El texto se etiqueta con el estilo que corresponda en cada caso. Esto permite aislar completamente el contenido del continente y de la representación permitiendo que los contenidos puedan visualizarse de la misma manera en distintos dispositivos, independientemente de cuál sea el tamaño de la pantalla que utilicen. También permite la reutilización de esos contenidos para usos distintos de los iniciales.

Imágenes e ilustraciones: Son los elementos gráficos (fotografías, dibujos, esquemas, gráficas, etc.) que acompañan al texto para ilustrarlo. Las imágenes se guardan en archivos únicos para cada imagen y separadas del texto.

Hoja de estilo: La hoja de estilo define cuáles son los estilos que utiliza el libro para mostrar el texto y cómo se definen. Generalmente se utilizan archivos de tipo CSS (Cascading Style sheets), que son las mismas hojas de estilo que se utilizan en las páginas web de Internet.

La Fuentes: Las fuentes son conjunto de caracteres con un estilo o modelo gráfico definido y concreto que le dan su aspecto y configuración a cada uno de los caracteres, ya sean letras o símbolos, que la conforman. En los libros electrónicos es posible definir e incrustar fuentes particulares y específicas que a partir de la hoja de estilos definirán con qué fuente se muestra el libro. Si no se incluyen fuentes especiales los dispositivos de lectura suelen incluir varios conjuntos de fuentes básicos (similares a los que se pueden tener en un ordenador en Windows o en Mac), que permiten leer cada libro con distintas opciones de fuente. Para los libros electrónicos se recomienda utilizar Open Type (Fuentes Abiertas), que garantizan su visibilidad en distintos tipos de dispositivos.

Empaquetar el libro, resultado un libro electrónico: Todos estos elementos (OPF, TOC; archivos de contenidos, imágenes, hojas de estilos, fuentes), se empaquetan en un solo archivo utilizando un programa de empaquetado y compresión (para reducir el tamaño todo lo que sea posible) y como resultado se obtiene el libro electrónico que posteriormente se podrá comercializar y leer en los dispositivos de lectura.